Hoy os hablamos del inventor estadounidense de origen alemán Ottmar Mergenthaler, conocido como “el segundo Gutenberg” y creador de la linotipia, una máquina que permitía automatizar el proceso de composición de un texto para su impresión. Este artículo ha sido realizado en colaboración con nuestros compañeros del Senado de la Imprenta.

linotipia imprenta

La linotipia, la revolución de Mergenthaler

Ottmar Mergenthaler nació en Alemania en 1854 y emigró muy joven a Estados Unidos, donde desarrolló su carrera profesional.

Fue en 1886 cuando Mergenthaler perfeccionó y comercializó el invento (tras más de 50 patentes) que estaba llamado a revolucionar el sector de las artes gráficas: la linotipia, que permitía mecanizar la composición del texto para su impresión, lo que facilita y acelera todo el proceso.

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Operadores de linotipia del diario Chicago Defender.

¿Cómo funciona la linotipia?

La linotipia es parecida a una máquina de escribir pegada a una fundición, con un teclado de 90 caracteres que produce una línea completa de tipo en metal a la vez en lugar de tener que componerla de modo manual, letra por letra. De ahí su nombre, que proviene de “a line of type”.

El impresor teclea un texto y la máquina agrupa los moldes o matrices en una línea. Esa línea se funde en una sola pieza de plomo caliente, que puede ser fundida y utilizada de nuevo en otra impresión.

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Líneas de tipo listas para imprimir.

El invento de Mergenthaler se convirtió en el estándar de la industria, especialmente en la publicación de periódicos, revistas, etc. que vivieron una auténtica edad de oro durante finales del siglo XIX y principios del XX. Gracias a la linotipia, los periódicos se convirtieron en medios de comunicación de masas, ya que la automatización de la impresión permitía que se pudieran publicar miles de ejemplares diarios, con pocos operarios y a bajo coste.

La linotipia estuvo en activo hasta los años 60 del siglo XX, cuando fue sustituida por la impresión de litografía offset y la composición electrónica.

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Busto dedicado a Mergenthaler en el Museo de la Imprenta de El Puig. Fotos de Antonio García Mengot

Linotipia del Museo de la Imprenta de El Puig

Linotipia del Museo de la Imprenta de El Puig. Foto: Antonio García Mengot

Linotipia del Museo de la Imprenta de El Puig.

Linotipia del Museo de la Imprenta de El Puig. Foto: Antonio García Mengot

¿Dónde ver una linotipia en vivo y en directo?

El Museu de la Impremta i les Arts Gràfiques de El Puig siempre merece una visita, es una joya tanto por su contenido como por el precioso edificio en el que se aloja.
Además de muchas otras obras maestras de la ingeniería de las Artes Gráficas, en el museo se pueden observar una linotipia Mergenthaler Modelo 8 fabricada en New York en 1920, donada por don Francisco Villaseca de Alicante, y una linotipia Nova Etelia fabricada en Milán en 1965, donada por don Carlos Lafuente.

Y en este vídeo podéis ver en acción a una linotipia. ¡Casi parece que Chaplin vaya a aparecer entre los engranajes!

“Linotype: The Film” Official Trailer from Linotype: The Film on Vimeo.

Desde aquí agradecemos la colaboración a los compañeros del Senado del Museo de la imprenta, en especial a Antonio García Mengot y Enrique Fink por las fotos y el semblante biográfico de Mergenthaler.